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ESTAS SON LAS EPIDEMIAS QUE HAN ATACADO A COLOMBIA EN 500 A√ĎOS

Un recorrido histórico de la mano y la pluma del periodista y escritor Juan Gossain.

Fue la¬†epidemia¬†de lepra que atac√≥ a Cartagena de Indias en 1550, hace ya 470 a√Īos. En ese momento la ciudad ten√≠a apenas diecisiete a√Īos de fundada.

Resulta que Cartagena se estaba convirtiendo ya en el principal puerto marítimo de América, en reemplazo de La Habana, para el comercio con Europa. Llegaban barcos de todas partes. En ellos, precisamente, viajaban las enfermedades colectivas.
Y, como si fuera poco, de √Āfrica ven√≠an las naves cargadas de esclavos negros, una de las mayores infamias que se han cometido en la historia de la humanidad.

Elefancia y murallas

C√≥mo ser√≠a de gigantesca hace cinco siglos la actividad comercial en Cartagena que, en 1586, cuando hab√≠an transcurrido apenas 36 a√Īos desde los estragos que caus√≥ la lepra, el imperio espa√Īol tuvo que iniciar la construcci√≥n de murallas, castillos y fortalezas, para proteger a la ciudad y¬†sus bodegas de los ataques y saqueos de otra peste tenebrosa: los piratas.

Como hecho curioso, debo registrar que los cartageneros de esa √©poca llamaban ‚Äúelefancia‚ÄĚ a la lepra, porque deformaba la piel humana hasta dejarla como el cuero de un elefante.

En aquel momento quedó constancia de 1.500 personas infectadas, más de la mitad de la población completa.

Aquí es donde debo hacer un alto en el camino para contarles que, de acuerdo con otros investigadores que he podido consultar, esa no fue realmente la primera sino la segunda peste registrada en Colombia.

Sostienen ellos que 36 a√Īos antes, en 1514, cuando Cartagena ni siquiera hab√≠a sido fundada, una especie de peste porcina cay√≥ sobre el Dari√©n, en la regi√≥n que hoy conocemos como Urab√°, entre Antioquia, Choc√≥ y Panam√°.

La peste en Urab√°

Fundada en 1510, Santa Mar√≠a la Antigua del Dari√©n, situada en la regi√≥n que hoy conocemos como Urab√°, entre Antioquia y Choc√≥, fue no solo la primera poblaci√≥n creada por los espa√Īoles en Colombia, sino en toda la tierra firme americana. Los √ļnicos que le ganan son los pueblos isle√Īos.

Ya hoy no existe. La saquearon los nuevos piratas colombianos y extranjeros, como los que venían de Europa a apropiarse de reliquias y tesoros históricos. Y nadie hizo nada por evitarlo. Ay, la corrupción…

Ahora vuelvo y les digo que, hacia 1514, la peste del cerdo atacó a Santa María, causando la muerte de 700 habitantes, que eran nada menos que el 70 por ciento de su población.

Muequet√° de Bogot√°

La historia de Colombia está repleta de tantas curiosidades y extravagancias que ni su propia capital escapa a ellas. Imagínense ustedes que Bogotá fue fundada varias veces y con distintos nombres.

La √ļltima y definitiva de ellas, que tuvo lugar en un sitio que los ind√≠genas llamaban Muequet√°, se convirti√≥ por fin en un bautismo formal y leg√≠timo, el 6 de agosto de 1538, oficiado por Gonzalo Jim√©nez de Quesada. Le pusieron por nombre Nuestra Se√Īora de la Esperanza, pero un a√Īo despu√©s se lo cambiaron por Santa Fe.

Bueno. En ese mismo a√Īo de la fundaci√≥n, como si fuera una desgarradora iron√≠a del destino, al nuevo caser√≠o lo aplast√≥ su primera epidemia:¬†una peste de gripa que ocasion√≥ m√°s de cien muertos. Y 262 a√Īos despu√©s, cuando ya faltaba poquito para la Independencia, la misma epidemia de gripa volvi√≥¬†a caer sobre Bogot√°.

Temible fiebre amarilla

En esas and√°bamos cuando, en el a√Īo de 1729, se presentaron los primeros brotes de fiebre amarilla que atacaban no solo en el campo, sino tambi√©n en sectores urbanos y en las zonas calientes del pa√≠s.

Una vez más, la peste empezó en Cartagena. Un mosquito transmitía las infecciones, provocando hemorragias, hasta causar la muerte a la mitad de los contagiados. La llamaron así porque la picadura ponía pálida a la gente.

Relata el investigador Roberto Franco que esa fue la primera epidemia de fiebre amarilla que hubo en Colombia. Iba y ven√≠a. Se escond√≠a y volv√≠a a aparecer. As√≠ dur√≥ 183 a√Īos, nada menos, hasta 1912, cuando se presentaron los √ļltimos casos.

Y fue tambi√©n la primera vez que el gran¬†r√≠o Magdalena, que recorre el pa√≠s de sur a norte, sirvi√≥ para llevar la desgracia. De ah√≠ que la hayan bautizado como ‚Äúfiebre del Magdalena‚ÄĚ. Lleg√≥, incluso, a regiones tan lejanas del interior como Ambalema, Honda, Guaduas, Girardot y Espinal.

También fue la primera vez que el río Magdalena, que recorre el país de sur a norte, sirvió para llevar la desgracia. De ahí que la hayan bautizado como “fiebre del Magdalena

Los tiempos del cólera

Pasa más de un siglo durante el cual Colombia no se salva de pestes menores. Con decirles que durante ese período en la sola ciudad de Bogotá fueron detectadas 22 epidemias diferentes, entre ellas once de viruela.

En esas and√°bamos cuando,¬†en el a√Īo de 1849, Cartagena es nuevamente atacada por el c√≥lera.¬†Esa fue la √©poca que Gabriel Garc√≠a M√°rquez recogi√≥ en su novela El amor en los tiempos del c√≥lera, en la cual campean las calles hist√≥ricas de¬†Cartagena¬†y un viaje interminable por el r√≠o Magdalena.

Poco después de la peste, José María Lisboa, un periodista y navegante portugués afincado en el Brasil, hizo un viaje por Colombia, Venezuela y Ecuador y escribió un libro en el que relata la devastación que se vivía en la ciudad.

Cuenta, por ejemplo, que √©l tuvo oportunidad de visitar el hospital que el gobierno espa√Īol hab√≠a construido en el caser√≠o de Ca√Īo de Loro, a la orilla del mar, a finales del siglo diecisiete.

Aquella edificaci√≥n de color amarillo todav√≠a se puede ver hoy, desde el mar, cuando uno pasa navegando por la bah√≠a de Cartagena.¬†Era un leprocomio colonial. Y desde entonces la gente le sigue diciendo ‚Äúel lazareto‚ÄĚ.

La reconquista

Antes de seguir adelante, pido permiso para echarle marcha atr√°s a la manivela del tiempo y contarles lo que ocurri√≥ en 1815, cuando Cartagena apenas ten√≠a cuatro a√Īos de haberse declarado independiente.

Resulta que ese mismo a√Īo la ciudad, en la que hab√≠a¬†18.000 habitantes, fue atacada por una nueva peste de c√≥lera.

Y en agosto la ataca tambi√©n otra peste tenebrosa: el ej√©rcito de la reconquista espa√Īola, comandado por el brigadier general Pablo Morillo. No se sabe cu√°l de las dos plagas fue peor.
Los cartageneros que no se morían enfermos se morían de fusilamiento o de hambre, porque los invasores no permitían la entrada de alimentos.
La gente no se rindi√≥ ni a la peste ni a los espa√Īoles. Por eso fue que desde entonces la llamaron ‚ÄėCiudad Heroica‚Äô.

Seis meses después, a finales de 1815, terminaron el asedio y la epidemia. Llegaron juntos y se fueron juntos.

Y a la ciudad solo le quedaban 8.000 personas. Había perdido, en apenas cinco meses, más de la mitad de sus pobladores.

Llega la peste negra

Ya estamos en el siglo veinte. Van progresando los medios de transporte y los viajes entre poblaciones y, entonces, por ello mismo, las epidemias se expanden m√°s r√°pido.
Una nueva enfermedad sorprendi√≥ al Caribe colombiano en 1913. Hac√≠a da√Īo en los ojos, los pulmones y los ganglios sexuales, hasta ocasionar la muerte.¬†Era la peste bub√≥nica, que la gente identificaba como ‚Äúpeste negra‚ÄĚ.

Una cuidadosa investigación dirigida por el historiador Jorge Márquez Valderrama, de la Universidad Nacional de Bogotá, pudo establecer que los primeros casos fueron registrados en varias poblaciones del Atlántico: Usiacurí, Isabel López, Baranoa. De allí saltó a Santa Marta y Aracataca. Y de allí, a Cartagena y Calamar, en Bolívar.
Gripa espa√Īola

Y as√≠ fue como llegamos a la tristemente famosa¬†gripa espa√Īola de 1918. Hizo estragos en Colombia.¬†Entr√≥ por los puertos de Santa Marta y Cartagena, pero, para asombro de todo el pa√≠s, sus peores estragos los caus√≥ en una regi√≥n insospechada: las monta√Īas de Boyac√°, tan lejos del mar.

Una investigación muy cuidadosa del Museo de Historia de la Medicina, de Tunja, estableció que el virus les llegó por el camino que venía de Bogotá.

Se demostr√≥, adem√°s, que en proporci√≥n a su tama√Īo y su poblaci√≥n,¬†fue Boyac√° el lugar de Colombia m√°s afectado, ya que murieron 2.800 personas¬†en una regi√≥n que ten√≠a 58.600 habitantes. Imag√≠nese: el cinco por ciento del total.

Los cient√≠ficos concluyeron que esa tragedia fue posible por los efectos devastadores que causan sobre una gripa el fr√≠o y las alturas monta√Īosas de Boyac√°, a m√°s de 2.000 metros sobre el nivel del mar.

Epílogo

Y así llegamos al día de hoy y al coronavirus. No quiero terminar sin mencionarles otras epidemias que han golpeado a Colombia.

De algunas de ellas todavía podrán acordarse los lectores de más edad, porque son las pestes más recientes, ocurridas en el siglo veinte y en lo que va corrido del veintiuno.
He logrado rastrear entre ellas las siguientes: la gripa asiática de 1958, la gripa de Hong Kong en 1968, el ébola que brotó en 1976 y reapareció en el 2018.

Siguen el sida de 1981, el síndrome respiratorio del 2002, la gripa aviar del 2003 y la nueva gripa porcina del 2009.

No puedo despedirme de ustedes sin mencionar la peor epidemia que está destrozando a este país, la que ataca no solo a nuestro cuerpo sino a todas las defensas de nuestra alma, la que contagió a la justicia, la temible peste que acaba con lo que le pongan y para la que no hemos querido o podido encontrar vacuna ni remedio.

Me refiero, naturalmente, a la corrupción.

EL TIEMPO

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